Melbournes Wissenschaftsleistung wird einige Zeit brauchen, um sich von der Pandemie zu erholen

Melbourne hat einen internationalen Ruf für Essen, Kultur, Sport und als großartiger Ort zum Leben. Die australische Stadt belegte im Global Liveability Index 2022 der Economist Intelligence Unit den 10. Platz, eine Liste, die sie zwischen 2011 und 2017 anführte. Aber vielleicht weniger anerkannt ist ihre Position als eine der führenden Wissenschaftsstädte Asiens – der Pazifikregion. Laut einer Analyse der Autorenzugehörigkeit im Nature Index, der den Output in 82 hochwertigen naturwissenschaftlichen Zeitschriften misst, behält sie ihren Platz als Australiens bestplatzierte Stadt für Forschung vor Sydney und Brisbane.

Dieser Erfolg als Wissenschaftszentrum wurde jedoch in den letzten zweieinhalb Jahren auf die Probe gestellt. Die Schließung der australischen Grenzen während der Pandemie hat der Stadt das vorenthalten, was die internationale Wissenschaft am meisten braucht: einen stetigen Zustrom der besten Studenten und Forscher aus dem Ausland. Der Verlust internationaler Studierender hat auch die Haupteinnahmequelle für Universitäten eingeschränkt, was es noch schwieriger macht, Forschungstalente zu finanzieren und anzuziehen.

Diese Entwicklungen könnten die größte Herausforderung sein, mit der Melbourne seit seiner Gründung als Wissenschaftszentrum konfrontiert war, etwas, das mehr als ein Jahrhundert zurückverfolgt werden kann. Es ist der Geburtsort der Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization (CSIRO), der Forschungsagentur der australischen Regierung, die 1916 als Beirat für Wissenschaft und Industrie ins Leben gerufen wurde. CSL, der Biotech-Riese, der heute eines der wertvollsten Unternehmen Australiens ist , wurde ebenfalls 1916 in der Stadt als Commonwealth Serum Laboratories gegründet, ursprünglich eine öffentliche Organisation, die damals eng mit dem Royal Melbourne Hospital und dem Walter and Eliza Hall Institute of Medical Research zusammenarbeitete. Die University of Melbourne wurde noch weiter zurück, im Jahr 1853, wenige Jahre nach Australiens ältester Universität, der University of Sydney, gegründet.

Die wissenschaftlichen Investitionen in Melbourne setzten sich bis ins zwanzigste und frühe einundzwanzigste Jahrhundert fort. Seit den 2000er Jahren haben sowohl die Landes- als auch die Bundesregierung einige wissenschaftliche Infrastrukturen in der Stadt finanziert, darunter das Parkville Biomedical Precinct, in dem über 10.000 medizinische Forscher leben, und das Clayton Precinct, das die Monash University umgibt. Ersteres beherbergt das Victorian Comprehensive Cancer Center im Wert von 1 Milliarde AUD (630 Millionen US-Dollar), das Bio21 Institute for Molecular Sciences and Biotechnology und das Peter Doherty Institute for Infection and Immunity, das für seine Arbeit zu COVID-19 internationale Aufmerksamkeit erlangt hat. Das Clayton-Gebiet, das Monash umgibt, verfügt über eine Vielzahl von akademischen und kommerziellen Forschungseinrichtungen, darunter das CSIRO und das Melbourne Centre for Nanofabrication, und beherbergt auch 40 % der Fertigungsunternehmen von Victoria. Es ist auch der Standort des australischen Synchrotrons, des größten Teilchenbeschleunigers der südlichen Hemisphäre.

Herausforderungen der Pandemie

Trotz dieses Reichtums an wissenschaftlicher Infrastruktur haben jedoch pandemiebedingte Grenzschließungen und verlängerte Lockdowns die Prekarität des Forschungssektors in Melbourne und Australien aufgedeckt. Kürzungen der staatlichen Finanzierung von Universitäten vor der COVID-19-Krise hatten bereits vor der COVID-19-Krise dazu geführt, dass australische akademische Einrichtungen zunehmend auf die Einnahmen internationaler Studierender angewiesen waren, um die Forschung zu subventionieren. Allein der Bundesstaat Victoria hat vor der Pandemie jedes Jahr mehr als 200.000 internationale Studenten aufgenommen, von denen die meisten in Melbourne studiert hätten. Aber die Grenzschließungen in den Jahren 2020 und 2021 haben die Ankünfte internationaler Studenten fast vollständig zum Erliegen gebracht, und angesichts sinkender Einnahmenprognosen haben Universitäten im ganzen Land Tausende von Stellen abgebaut. Gleichzeitig ist die Online-Migration von akademischen Seminaren und Konferenzen eine Herausforderung für in Australien ansässige Forscher, die eine internationale Zusammenarbeit anstreben, da Veranstaltungen, die auf ein europäisches und amerikanisches Publikum zugeschnitten sind, oft mitten in der australischen Nacht stattfinden.

Melbourne hat immer noch viele Vorteile gegenüber Konkurrenten, wenn es darum geht, wissenschaftliche Talente anzuziehen und zu halten, wie z. Schrumpfende Forschungsmöglichkeiten in der frühen und mittleren Karrierephase führen jedoch dazu, dass einige neu qualifizierte Wissenschaftler Australien verlassen, ein „Brain Drain“, der den Sektor für eine Generation zu lähmen droht.

Auch die Politik der australischen Bundesregierung hat zur Schwächung der Universitäten beigetragen. Die konservative liberal-nationale Koalitionsregierung, die das Land von 2013 bis zu den Wahlen im Mai 2022 geführt hat, hat eine Forschungsagenda vorangetrieben, die der Kommerzialisierung und der Zusammenarbeit mit der Industrie Priorität einräumt. Gleichzeitig wurde die Finanzierung der Grundlagenforschung vernachlässigt. Laut Daten der Organisation für wirtschaftliche Zusammenarbeit und Entwicklung (OECD) aus dem Jahr 2019 gibt Australien nur 1,8 % des BIP für Forschung und Entwicklung aus und belegt damit den 21. Platz unter den OECD-Ländern und deutlich unter dem Durchschnitt von 2,5 % für die Gruppe. Die vorherige Bundesregierung verärgerte auch die Universitäten, indem sie sich in das wettbewerbsorientierte Bewilligungsverfahren einmischte, zuletzt als der damalige amtierende Bildungsminister Stuart Robert sechs humanitäre Anträge aus Gründen des nationalen Interesses ablehnte.

Australiens neue Labour-Regierung hat eine erneute Fokussierung auf Wissenschaftsinvestitionen versprochen, aber es ist noch zu früh, um zu sehen, wie sich dies auf die Finanzierung und die politischen Prioritäten auswirkt. Als attraktiver Arbeits- und Studienort mit erstklassigen Wissenschaftseinrichtungen und starken internationalen Partnerschaften ist Melbourne gut positioniert, um seinen Ruf als globale Wissenschaftsstadt zu steigern, wenn es erneut Aufmerksamkeit erhält. Dies erfordert jedoch eine rasche Erholung von den Auswirkungen der Pandemie und eine Stärkung des Universitätssektors, insbesondere im Hinblick auf die Unterstützung der nächsten Generation international engagierter australischer Wissenschaftler.

Konkurrierende Interessen

Der Autor erklärt keine konkurrierenden Interessen.

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