Die Union County Tigers gewinnen ihr erstes Playoff-Spiel der Saison

Tief in Nordflorida eingebettet, bereiteten sich die Union County Tigers auf eines der am meisten erwarteten Spiele der Saison gegen die Madison County Cowboys vor.

Das Matchup zwischen den Tigers und den Cowboys wurde zu einem mit Spannung erwarteten Matchup, bei dem Madison County die Tigers 2019 mit 49: 0 besiegte. Im nächsten Jahr besiegten die Cowboys sie erneut in den Playoffs, diesmal in einem viel engeren Spiel mit 18: 7.

In diesem Jahr sagte Trainer Andrew Thomas, 45, am Freitag, den 18. November, seine Spieler seien bereit für ihr erstes Playoff-Spiel der Saison und nicht im Geringsten eingeschüchtert.

„Ich sehe es nicht als ‚Wir müssen gegen Madison County spielen‘, ich sehe es als ‚Wir müssen gegen Madison County spielen‘“, sagte Thomas. “Es wird ein harter Test für unsere Kinder, aber sie sind belastbar und bereit.”

Trainer Thomas lag nicht falsch. Am Vorabend ihres größten Spiels des Jahres kamen Fans und Familien zusammen, um die Tigers zu unterstützen. Union County gewann am Freitag, den 25. November, mit 27:16 und erreichte das regionale Finale der Florida High School Athletic Association gegen die Lafayette Hornets.

Im Playoff-Spiel gegen Madison County kamen die Tigers nicht mit einem einfachen Sieg davon. Zur Halbzeit stand es 10:7 für die Cowboys. Nach der Halbzeit erzielte Union County im dritten Quartal zwei Tore und besiegelte den Deal mit einem weiteren Touchdown Ende des vierten Quartals. Madison County gelang im dritten Viertel ebenfalls ein Touchdown, verpasste aber den Extrapunkt und erzielte den Rest des Abends kein Tor.

Als er erst vor drei Jahren als Trainer nach Union County kam, hat Thomas bereits einen großen Einfluss auf das Team ausgeübt. Er wuchs in Cross City auf, etwa eine Stunde südwestlich von Union County, und war daher bereits mit dem Programm vertraut.

„An eine Schule zurückzukehren, die in der Nähe meiner Heimat liegt, war definitiv eine Art Komfortzone für mich, sie waren schon immer ein großes Programm an einer kleineren Schule, zumindest in meinem Leben, also war dies eine einmalige Sache Chance fürs Leben“, sagte Thomas.

Die Leidenschaft von Thomas für das Coaching geht so weit wie die Leidenschaft eines Schülers für das Spiel. Diese studentischen Athleten bewiesen ihre Leidenschaft für den Sport, indem sie auftauchten und sich zeigten. Der Senior-Quarterback der Union County Tigers, AJ Cortese, sieht es als seine Verantwortung an, dieses Team als Kapitän und als Herzstück der Offensive zu führen.

„Alle ernähren sich von mir, ich bin der Quarterback, der Kapitän, also wenn ich unten bin, werden sie unten sein, wenn ich oben bin, werden sie oben sein”, sagte er. “Für mich ist es wichtig, nicht nur für mich selbst, sondern für alle anderen auf diesem Feld mit dem Kopf im Spiel zu bleiben.”

Bevor Coach Thomas nach Union County kam, hatte das Team aufgrund des Ausscheidens des langjährigen Trainers Robbie Pruitt nach neun erfolgreichen Jahren mit zwei verschiedenen Trainerstäben zu tun. Infolgedessen durchliefen Highschool-Athleten in der Mitte ihrer Saison zahlreiche große Veränderungen, ohne jemals Stabilität zu erreichen.

Einer der Senior Linebacker, Marcus Strong, 17, sagte, der Übergang zum Trainerstab sei nahtlos verlaufen und er schätze die harte Arbeit, die Trainer Thomas geleistet habe.

“Ich denke, er hat großartige Arbeit geleistet, wir waren anfangs etwas skeptisch, aber er ist ein großartiger Mentor für uns alle geworden, nicht nur ein Trainer”, sagte er.

Die Teamkollegen von Strong stimmen zu und sagen, dass die Trainingsmethoden von Thomas besser denn je funktionieren.

„Es gibt definitiv einen großen Unterschied zwischen dem Trainerstab aus meinem ersten Jahr und dem Trainerstab, der mit Trainer Thomas begann“, sagte Cortese. „Sie sind in der Praxis viel körperlicher und praktischer, was wichtig ist, wenn Sie versuchen, besser zu werden.“

Linebacker Dalton Lane stimmt zu und hat Coach Thomas von Anfang an unterstützt.

“Ich denke, wir wussten vom ersten Training an, dass er ein guter Anführer und ein wirklich großartiger Trainer ist”, sagte er.
Obwohl ein neuer Trainer in der Regel Verbesserungen in der Mannschaft bedeutet, kann ein neuer Trainer seine Spieler nicht vor Verletzungen bewahren. Zu Beginn seines Juniorjahres erlitt Strong eine Verletzung am Saisonende, als er sich das Kreuzband riss. Er verbrachte die Saison an der Seitenlinie und feuerte seine Teamkollegen an.

“Es war hart, die Mannschaft ohne mich spielen zu sehen, aber ich habe es geliebt, sie erfolgreich zu sehen, sie haben sich von meiner Verletzung nicht beeinflussen lassen”, sagte er.

Glücklicherweise erholte sich Strong rechtzeitig für seine Seniorensaison vollständig, etwas, von dem er nicht sicher war, ob es möglich war.

„Das erste Spiel war surreal, ich kam besser zurück als jemals zuvor und als ich das Feld betrat, fühlte ich mich einfach gut“, sagte Strong.

Schwere Verletzungen, wie ein Kreuzbandriss, können lähmend sein und das Vertrauen einer Person in ihre Fähigkeiten untergraben. Während Monate und Monate der Physiotherapie und Rehabilitation den Hauptteil der Genesung ausmachen, ist es genauso wichtig, im richtigen Raum zu bleiben.

“Meine Verletzung hat mich gelehrt, dass das Spiel hauptsächlich mental ist, die Reha hat mir gelehrt, dass ich alles schaffen kann, wenn ich mich darauf konzentriere”, sagte er.

Trotz seiner Verletzung hat Strong 20 College-Angebote von mehreren Schulen erhalten, darunter Tulane, UCF, USF, Georgia Tech und viele andere Schulen im ganzen Land.

„Vor der Saison war ich besorgt, dass mich nach einer Verletzung niemand mögen oder sich um mich kümmern würde“, sagte Strong. „Ich sagte mir, ich werde einfach spielen, ich selbst sein und Spaß haben, und tatsächlich kamen die Angebote herein.“

Auf die Frage, wie sie sich auf ihr erstes Playoff-Spiel der Saison 2022 vorbereitet haben, sagten die Spieler, sie seien „eingesperrt“ und spielbereit.

„Wir wissen, dass sie uns ihr Bestes geben werden, also müssen wir uns nur darauf vorbereiten“, sagte Lane.

Am Ende des Tages geht es bei diesem Team um mehr als um Siege und Niederlagen. Es ist eine Bruderschaft.

„Ich weiß, dass ich diese Freundschaften über die High School hinaus tragen werde, ich bin so dankbar für die Freunde, die Brüder, die mir dieses Team gegeben hat“, sagte Lane.

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